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자궁내막증 Q&A

 

가임기란 초경 이후부터 폐경이전 까지의 기간을 말합니다. 이 기간은 여성이 신체적, 정신적, 사회적으로 가장 동적이고 활발한 시기라고 할 수 있습니다.

자궁 내막증은 가임기 여성의 7%정도에서 발견되며, 생리통을 포함한 골반통이나, 요통을 일으킵니다. 뿐만 아니라 생식 능력을 떨어뜨려 불임을 야기 시키기도 하며, 자연유산과 관련이 있다고도 합니다. 

 

자궁내막증이란?

생리를 할 때는 떨어져 나가고 새로운 생리 주기가 시작되면 다시 새롭게 만들어지는 자궁내막은 자궁 내에 존재하는 조직으로, 임신이 되면 태반이 자리를 잡는 터가 됩니다. 이러한 자궁 내막이 자궁 내에 존재하지 않고 다른 곳에 존재할 때 이를 자궁 내막증이라고 합니다.

자궁 내막증이 생기는 원인으로는 이식설과 면역설이 가장 신빙성이 있습니다.

 

● 생리혈이 골반 내로 거꾸로 흘러 들어 자궁 내막증이 생긴다는 ‘이식설’

여성의 70-90%는 월경시에 월경혈이 역류합니다. 다시 말하면 월경혈이 질을 통해서 밖으로 배출될 뿐 아니라 일부가 나팔관을 통해 골반 내로 들어간다는 것입니다. 이때 자궁 내막 조직이 월경혈과 함께 골반 내로 흘러들어 간 뒤 골반에 자궁 내막증이 생기게 된다는 가설이 있는데 이것이 바로 ’이식설’입니다. 대부분의 여성이 월경혈의 역류를 경험하지만 자궁 내막증에 걸리는 여성은 한정되어 있습니다. 그 원인을 규명하기 위해 다양한 연구가 진행 중에 있는데, 아마도 면역 체계의 이상 때문이 아닐까 생각됩니다.

 

● 면역 체계의 이상으로 자궁 내막증이 생긴다는 ’면역설’

면역 작용의 일환으로 분비되는 사이토카인이라는 물질은 정충의 운동성을 저하시키기도 하고 자궁 내막 세포가 골반 내에 잘 이식되도록 도와주기도 합니다. 면역설은 간단히 말해 면역 체계에 이상이 생기게 되면 사이토카인이라는 물질이 분비되고, 바로 이 사이토카인의 작용으로 골반 내로 역류된 월경혈에 섞여 있는 자궁 내막 세포가 골반 내에 이식되면서 자궁 내막증이 발생한다는 것입니다. 

자궁내막증이 잘 생기는 위치는 자궁 뒤쪽, 자궁과 직장 사이의 공간에 가장 잘 생기며, 그밖에 난소, 자궁의 표면, 자궁을 차지하는 광인대 등에도 잘 생깁니다. 즉, 대부분이 골반 내에 생기는 병입니다. 하지만 드물게는 골반 외에 맹장, 직장, 폐, 뇌, 또는 수술 자국을 포함한 피부 등에도 생깁니다. 

 

자궁내막증의 증상은 무엇인가요?

자궁 내막증의 대표적인 증상은 생리통을 포함한 골반통이나 요통입니다. 그러나 증상이 없는 경우도 있습니다. 자궁 내막증으로 인한 생리통은 생리가 나오기 전에 시작되며, 생리 기간 동안 내내 지속된다. 초경 이후 한 번도 빠짐없이 생리통을 겪는 경우도 있으며, 대개 하복부 양쪽에 통증이옵니다.  

 

● 염증이 주위조직을 파괴해 통증이 발생한다.

이식설에서 설명하는 것과 같은 원인으로 자궁 내막증이 생겼다면, 이식부위에서 부분적인 염증 반응이 일어나며, 깊이 이식되었을 때는 주위 조직이 파괴됩니다. 이것이 통증의 주된 원인인데, 그밖에 주변 조직과의 유착, 조직이 딱딱하게 굳어지는 섬유화 현상, 월경혈이 고였다가 흡수되면서 주변 조직을 끌어당기는 경우 등에도 통증이 발생합니다.

자궁 내막증은 발생 부위에 따라 요통을 일으키기도 합니다. 하지만 자궁 내막증의 정도와 통증의 정도는 별로 상관관계가 없는 것 같습니다. 복강경을 통해 살펴본 결과, 자궁 내막증이 매우 심한 환자였지만 그동안 아무 증상이 없었던 경우가 종종 있습니다. 

 

자궁 내막증이 불임의 원인이 될 수 있나요?

골반강 내에는 면역 작용을 주로 하는 거식 세포가 자리잡고 있습니다. 자궁 내막증에 걸려 자궁 내막 세포가 골반강 내로 흘러들어가면, 이것을 정화하기 위해 거식 세포의 활동력이 왕성해지게 됩니다. 활동력이 왕성해진 거식 세포는 흘러들어온 자궁 내막 세포뿐만 아니라 사정된 정충까지도 잡아먹어 불임을 야기시키기도 합니다.

또 염증 반응이나 유착으로 인해 나팔관의 움직임이 제약을 받아 난소에서 난자가 배란되기 어렵거나 배란된 난자가 나팔관으로 들어가기 어려운 경우도 생깁니다. 따라서 자궁 내막증이 치료되면 임신율도 증가합니다. 그러나 자궁내막증과 자연 유산의 관계는 확실치 않으며 아직 연구 중에 있습니다.

 

자궁 내막증은 어떻게 진단하고 치료하나요?

부인과적인 진찰이나 환자의 증상을 듣고 심증을 가질 수는 있지만, 자궁 내막증의 진단은 물증이 있어야 합니다. 즉, 복강경을 통해 병의 원인이 되는 요소를 확인한 후 일부 조직을 떼어내 조직 검사를 해야만 비로소 자궁내막증이라는 진단을 내릴 수 있습니다.

자궁내막증의 치료방침은 첫째, 자궁내막증의 진행정도 둘째, 자궁내막증으로 인한 증상의 정도, 셋째, 이미 출산을 한 적이 있어 더 이상의 임신은 필요치 않은 지 또는 임신을 해야하지만 아직은 미혼인지 또는 임신을 당장 하는 것이 좋은지, 넷째, 환자의 나이 등을 고려하여 설정됩니다.

치료방법은 크게 기대 요법, 약물 요법, 수술 요법 등으로 분류될 수 있습니다.

기대요법이란 말 그대로 아무런 치료도 하지 않은 상태로 기다려 보는 것입니다. 자궁내막증이 제 1기 또는 2기 정도로 매우 경한 상태에 있으면서 동반된 뚜렷한 증상은 없는 환자분이라면 더욱이 그런 환자분이 폐경에 가까운 연령이시라면 이러한 기대요법의 대상이 될 수 있습니다. 기대요법이라 해서 단지 특별한 치료를 하지 않는다는 것이지 정기적인 검진조차 필요 없다는 것은 절대로 아닙니다. 일단 한번 자궁내막증이 발생한 환자의 경우 폐경이 되기 전까지는 이 병은 저절로 없어지는 경우가 거의 없으며 누구에서나 점차 더 진행할 가능성이 있다 해도 과언이 아닐 것입니다. 실제로 자궁내막증으로 일단 진단을 받게되면 이러한 여성들 중 3분의 2에서는 진단 후 1년 이내에 병변이 진행되는 것으로 알려져 있습니다. 그런데 불행히도 어떤 환자에서 진행이 될지를 예측하는 것은 거의 불가능합니다. 그렇기 때문에 당장은 특별한 치료 대상이 되지 않는다 해도 이 병이 더 진행하는 것은 아닌지 정기적으로 꾸준히 진찰을 받으셔야만 합니다.

수술이나 약물을 이용한 치료를 하게 되는 경우 치료목표는 자궁내막증의 병변을 소멸, 혹은 위축상태에 이르게 하여 자궁내막증 병변의 증식을 방지하는 데에 있습니다. 환자의 증상이나 상태에 따라 수술이나 약물치료 중 선택적인 치료를 할 수 있습니다.

따라서 자궁내막증의 치료는 상당히 개별적이므로 정확한 진단과 함께 치료방법을 상당하는 것이 가장 좋겠습니다.