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서번트 증후군

인기리에 방영되었던 드라마 <굿 닥터>의 주인공 박시온(주원 분)은 서번트 증후군(Savant Syndrome)을 갖고 있지만 소아외과 레지던트이다. 어린시절 자폐 3급과 서번트 증후군 진단을 받았지만, 천재적인 기억력과 공간지각 능력을 발휘해 훌륭한 소아외과 의사로 성장해 나가고 있다. 드라마의 인기와 맞물려 서번트 증후군에 대한 관심이 높은데, 얼마전 <스타킹>이라는 예능프로그램에서는 실제 서번트 증후군을 가진 천재 피아니스트 소년이 출연하기도 했다. 그는 음악과 달력 계산, 길 찾기 등에서 비범한 능력을 보여줬는데, IQ 50인 14세인 상우는 발달장애를 앓고 있지만 놀라운 피아노 실력을 보여주었을 뿐만 아니라, 수십년 전은 물론 수년 뒤 특정 날짜의 요일을 단 몇초 만에 정확히 맞췄다. 또한 지하철 노선도를 통째로 외워 모든 노선의 역 이름을 순서대로 말했다.
자폐 등의 발달 장애를 가지고 있으나 특정한 부분에서 탁월한 능력을 보이는 서번트 증후군이란 어떤 질환인지 살펴보자. 

서번트 증후군(Savant syndrome)이란 자폐증, 정신지체나 기타 뇌발달장애 등 발달장애를 가진 사람들 중 일부가 암기, 계산, 음악, 미술, 기계수리 등의 분야에서 기이할 만큼 천재적인 재능을 발휘하는 현상을 뜻하는 말이다.
서번트 증후군은 1783년 모리츠(Moritz)라는 학자가 독일에서 처음 사례보고를 하였고, 이후 1887년에 다운(J. Langdon Down)이 그의 저서에 처음으로 별개의 독특한 상태로 기술하였다. 그는 서번트 증후군을 보이는 10개의 사례를 소개하였는데, 재미있는 점은 여기서 후일 ‘다운 증후군’이라고 일컬어지는 현상에 대해서도 함께 소개되고 있다. 그는 처음으로 ‘백치 천재(idiot savant)’라는 말을 사용했는데, 이는 이들을 낮추어 말하려고 지칭한 것이 아니라, 지능지수 25 이하를 뜻하는 백치(idiot)라는 말과 ‘아는 것(to know)’을 뜻하는 프랑스어인 savoir에서 유래한 ‘천재(savant)’를 합쳐 일컫게 된 것이다.

영화 <레인맨>에서 배우 더스틴 호프만이 연기한 레이먼드는 자폐증이 있으면서 서번트 능력이 있는 것으로 나온다. 레이먼드의 실존 모델인 킴 픽(Kim Peek 1951~)은 미국의 우편번호부를 통째로 외우고, 몇년 몇월 몇일이 무슨 요일이었는지 순식간에 대답하며, 오늘은 그날로부터 몇일째인지를 단 몇초만에 계산해냈으며, 또 그가 읽은 1만여권의 책 내용을 대부분 암기하고 있다고 한다.

서번트 증후군에서 나타나는 이런 상태는 태어나면서부터 나타날 수도 있고, 초기 소아기나 이후 발달동안 중추신경계 손상이나 장애 이후 나타나기도 한다. 이들의 특정 기술은 주로는 한가지 기술에서 뛰어난 현상을 나타나지만, 여러가지 기술로 나타날 수도 있다. 특정 기술 내에서는 습관이나 절차적 기억(procedural memory)와 관련된 아주 좁지만 극단적으로 깊은 형태로 나타나며, 남성에서 여성보다 4~6배 정도 더 흔히 발견된다. 자폐증 환자의 1/10에서 서번트 능력이 있다고 하며, 정신지체자나 자폐증이 아닌 다른 중추신경계 결핍이 있는 환자의 1/1,400에서도 서번트 능력이 발견된다고 한다.

그럼, 어떻게 이들은 이런 신비로운 능력을 갖게 된 걸까? 그 원인에 대해서는 수많은 이론들이 제시되었지만, 현재 가장 설득력 있는 이론은 ‘좌뇌의 손상과 우뇌의 보상이론’이다. 즉, 출생 혹은 어린시절에 입었던 좌뇌 특히 전두엽 근처의 손상으로 인해 손상되지 않은 우뇌에서 모든 역할을 하게 됨에 따라, 우뇌의 능력이 보상작용으로 인해 역설적인 기능촉진을 불러일으키게 되고, 따라서 특정한 분야에서 천제적인 능력이 발휘된다는 것이다. 실제 서번트 신드롬을 지닌 이들 가운데에는 좌뇌가 손상된 사람이 상당히 많다. 평범하게 지내던 사람들도 뇌질환과 뇌손상을 입은 후 서번트 신드롬이 나타나는 경우가 있는데 이들에게도 역시 좌뇌의 전면 측두엽 기능장애가 공통적으로 발견된다.

문제는 비록 이들이 특정 영역에서 매우 우수한 능력을 보이긴 하나, 대부분 사회성이 떨어져 주로 혼자 지내려 하고, 의사소통 능력 또한 매우 떨어져 있다는 점이다. 서번트 증후군의
약 반수에서 자폐증이 발견되며, 나머지는 다양한 발달 장애를 가지고 있다. 따라서 특정 영역에서 매우 우수한 능력을 보이긴 해도, 이들이 보이는 언어적 기능이나 사회성 등 전반적인 발달 문제에 대해서는 통합적인 치료와 관리가 요구된다.